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Annika Sorenstam puede ser la GOAT, pero esta semana en Pine Needles, está disfrutando de ser simplemente una jugadora

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SOUTHERN PINES, N.C. – En su ronda de prácticas del Abierto Femenino de Estados Unidos el martes, Annika Sorenstam jugó con Megan Khang, de 24 años. En el hoyo 15 de Pine Needles, después de horas bajo el caluroso sol de Carolina del Norte, la miembro del Salón Mundial del Golf dio un buen golpe, pero sintió que todo su cuerpo se agarrotaba cuando la bola aterrizó. Momentos después, Kang dio un sólido golpe de los suyos.

«Por fin», dijo Kang, «me estoy soltando».

Si hay algo que refleja la historia de lo que ha cambiado para Sorenstam desde la última vez que compitió en un gran campeonato hace 14 años, puede que sea esto.

A sus 51 años, la 72 veces ganadora de la LPGA y 10 veces campeona de un major -tres de ellas en el U.S. Women’s Opens- optó por volver a participar en su 16º Open, pero el primero desde 2008, por varias razones. Una de ellas es el simple hecho de que se ganó una exención al ganar el U.S. Senior Women’s Open el verano pasado. Además, Pine Needles es el lugar donde se produjo la segunda de sus tres victorias en el Open Femenino, en 1996, cuando superó al campo por seis golpes, y los recuerdos siguen siendo especiales.

También está aquí por su familia; sus dos hijos, Ava y Will, nunca la han visto competir en un Major de la LPGA (aunque ambos la vieron ganar el verano pasado en el Open Femenino Senior de Estados Unidos). E incluso su marido, Mike McGee, no se convirtió en su esposo hasta después de su retirada.

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Por último, está la influencia de Peggy Kirk Bell, la pionera de la LPGA que fue decisiva para llevar el U.S. Women’s Open a Pine Needles en la década de 1990, y que entabló una gran amistad con Sorenstam durante su época de jugadora. (Kirk Bell, que también era piloto y volaba a varias paradas del tour, falleció en 2016 a los 95 años).

«Sabes, Peggy estaba aquí entonces», dijo Sorenstam sobre su victoria en el 96, «y gritó: ‘Heineken’ cuando terminé… sin saber mi nombre ni recordarlo ni poder decirlo, así que me convertí en Heineken».

Ni que decir tiene que la edad de Sorenstam -y la rigidez de sus músculos- no son el único cambio desde que ganó en 1996. Ese año, la bolsa completa del campeonato era de 1,2 millones de dólares. Este año, sólo la ganadora se llevará a casa 1,8 millones de dólares.

Sorenstam también está intentando prepararse como en los viejos tiempos. El martes, Lydia Ko bromeó sobre el hecho de haber visto a Annika aumentar los entrenamientos recientemente en su casa de Lake Nona.

«No puedo esconderme», bromea Sorenstam. «Y yo también la he visto, digámoslo así. No, he visto a unas cuantas por ahí… He estado practicando. Mi entrenador, Henry [Reis]vino a la ciudad la semana pasada y quería afinar un poco. Sé que para jugar bien aquí tengo que exprimir al máximo mi juego».

Tras retirarse del golf competitivo en 2008, Sorenstam regresó a la LPGA antes del Abierto Femenino Senior del pasado verano para el Gainbridge en febrero de 2021. Pasó el corte, pero se quedó en el fin de semana, terminando con 79-76 para acabar en el puesto 74. Desde entonces, ha estado machacando en el campo de tiro, pero últimamente se ha asegurado de pasar a jugar también (desde los tees azules, para simular la dificultad que encontrará esta semana), sabiendo muy bien la diferencia entre practicar este deporte y competir de verdad.

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«Mi objetivo es, obviamente, jugar lo mejor que pueda», dijo Sorenstam. «Sé de lo que soy capaz. Puedo golpear las calles y los greens. Puedo hacer putts. Ese es mi objetivo esta semana. Obviamente, estoy en una posición diferente ahora que en el 96, cuando era probablemente una de las más largas desde los tees y llegaba la última a los greens. Ahora es lo contrario».

Después de jugar una ronda de prácticas el lunes por la noche, Sorenstam hizo un viaje lateral a un destino extraño: el cobertizo de mantenimiento. Sabía que Pine Needles había contratado a un gran equipo, en su mayoría femenino, para el campeonato, y quería pasar por allí, charlar con algunas de ellas y darles las gracias.

Dondequiera que mire esta semana, Sorenstam podrá ver el crecimiento de su deporte que fue inspirado, al menos en parte, por su propia carrera. Pero Ko es una de las pocas que sabe lo serio que se está tomando este evento, y el martes por la mañana tenía un mensaje para el resto de las participantes:

«Tened cuidado, el GOAT se acerca».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.