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Aaron Rai: «Me hice profesional a los 17 años. No estaba preparado».

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Ninguna persona de mi familia jugaba al golf. Mi padre, Amrik, era jugador de tenis y dice que mi golpe de tenis se parecía más a un swing de golf, así que me compró palos de plástico. Jugué mi primer torneo cuando tenía 4 años. El grupo de edad era de 12 años o menos. Me miraban muchos miembros de la familia. Gané la división neta y quedé segundo en bruto. Después de eso, jugué en torneos todos los meses. No tardé en saber que quería dedicarme al golf.

Éramos una familia de clase trabajadora. Mi madre, Dalvir, emigró a Inglaterra desde Kenia con su familia cuando era adolescente. Ha tenido muchos trabajos, desde enfermera de salud mental hasta instructora de aeróbic. Mi padre era un trabajador comunitario nacido en Inglaterra pero cuya familia emigró de la India. Mi padre leía libros de golf para aprender sobre el swing.

Me compró un juego de Titleist 690 MB cuando tenía 7 años, que eran los mejores palos Titleist de la época. Practicaba todos los días, con cualquier tiempo. Cuando los palos se ensuciaban, mi padre utilizaba un alfiler para limpiar cada ranura. Luego ponía aceite de bebé en la cara para evitar el óxido. Me compró fundas de hierro para protegerlos. Aprendí pronto a valorar lo que tenía.

Para orientarme, mi padre se apoyó en Shaun Ball, un entrenador del campo de par 3 donde practicaba. Ball dijo: «Pon a Aaron en diferentes situaciones y deja que lo descubra». Eso me dio fuerzas. Cuando cumplí 12 años, empecé a trabajar con Andy Proudman y Piers Ward. Todavía me entrenan.

Mi padre se puso en contacto con los periódicos locales para dar a conocer mi golf y, tal vez, conseguir financiación. Un hombre me preguntó si quería probar sus guantes. Eran para todo tipo de clima y me ponía uno en cada mano. Me encantaron. En el entrenamiento, olvidé uno y tuve que jugar con un solo guante. Era horrible. He jugado con dos durante 20 años, todavía con esa misma marca: Macwet.

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Shabir Randeree, propietario del primer campo al que me apunté, se convirtió en un gran amigo de la familia. Me financió el golf y mi educación secundaria privada. Las membresías junior eran económicas. Me ayudó a inscribirme en diferentes campos desde muy joven para que fuera versátil. Ahora sigue siendo mi patrocinador.

Me hice profesional a los 17 años. Hablé con mis padres y con Shabir. Creíamos que convertirme en profesional era la mejor manera de aprender, aunque probablemente no estaba preparado.

Me sentí muy solo. Empecé en el EuroPro Tour. Me perdí los cuatro primeros cortes. Los chicos de allí eran más largos, tenían más conciencia, mejor estrategia, una selección más inteligente de los golpes y metían mejor los putts. Tenía mucho que aprender, pero vi lo preciso que era. Me di cuenta de las pequeñas cosas que hacían ellos. Perdí mi tarjeta dos años seguidos, pero la recuperé cada año en la escuela Q.

Finalmente, terminé entre los cinco primeros y me gradué en el Challenge Tour. En 2017, mi madre vino conmigo a un torneo en Kenia, la primera vez que volvía desde que tenía 14 años. Entró en el green 18 cuando gané. Era el Día de la Madre en el Reino Unido. Fue el momento más memorable de mi carrera.

Pasé al European Tour, donde gané el Open de Escocia de 2020 en un desempate con Tommy Fleetwood. En el golf se pierde más del 95 por ciento de las veces. Tener ese pequeño porcentaje en el que se va por el otro lado tiene un valor incalculable. Tiendo a no mirar las tablas de clasificación. En su lugar, trato de concentrarme completamente en el proceso en cuestión.

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Gracias a mis resultados en 2020, me metí en el Campeonato de la PGA, en dos Campeonatos Mundiales de Golf y en el Campeonato Abierto. Jugué con solidez, lo que me llevó a estar entre los 200 primeros en puntos de la FedEx Cup, lo que me llevó a la final de Korn Ferry, donde terminé tercero y conseguí mi tarjeta del PGA Tour. Me llevó un par de horas interiorizar lo que había hecho.

Hasta ahora como profesional no he jugado siempre bien, pero he visto lo suficiente como para saber que puedo dar la cara. En el grupo final del domingo en el Farmers Insurance Open con Will Zalatoris y Jason Day, el público era grande y ruidoso. Tengo que seguir poniéndome en esa situación porque no se puede simular.

Gran parte del público no me conocía. El hecho de no tener ninguna cuenta en las redes sociales probablemente contribuyó a ello. Las redes sociales amplifican los altibajos. No es un entorno al que quiera exponerme. No veo cómo va a ayudar a mi golf.

Todavía uso cubiertas de hierro. Son las pequeñas cosas de la vida, las interacciones que tienen las personas entre sí, los gestos, los pensamientos, los momentos que refuerzan el carácter. Todo suma para construir algo fuerte. No quiero perder de vista lo que es importante. Aunque ahora tengo acceso a muchos equipos, es el mensaje y el significado que hay detrás de esas cubiertas de hierro lo que me hace seguir utilizándolas. -Con Keely Levins

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.